Avances científicos y tecnológicos del último año

La última semana de marzo estuve leyendo y organizando una selección de alrededor de 900 noticias de ciencia, tecnología y algún otro ámbito, que tenía pendientes de revisar y que se publicaron desde el segundo trimestre de 2015 hasta la el pasado mes. Dejo aquí un breve repaso de avances y eventos que han relucido especialmente en el panorama del último año transcurrido:

· Realidad virtual y aumentada: aparte de los fantásticos y potencialmente revolucionarios headsets como Oculus Rift [1] [2], Vive [3] o Hololens [4] [5], cada vez se desarrollan más aplicaciones (por ejemplo, en medicina [6]).

· Neuroimagen: un escáner a tiempo real del sistema nervioso central completo de la mosca de la fruta [7] [8] y una impresionante reconstrucción de una región del córtex de una rata incluyendo absolutamente todas sus células (neuronas o no) [9].

· Interfaces cerebro-máquina (BCIs): una BCI permite caminar a un hombre paralítico sin soporte robótico [10] [11], una BCI implantada en la corteza motora de un paciente le permite controlar individualmente los dedos de una mano robótica [12], una paciente con ELA conecta su corteza motora a una tablet mediante una BCI vía Bluetooth (el dispositivo literalmente reconoce «su cerebro» como un ratón Bluetooth) y es capaz de manejarla con la mente [13], monos se desplazan en sillas de ruedas moviéndolas con la mente gracias a BCIs [14].

· Biónica y desarrollo de órganos y organoides: se desarrollan organoides de naturaleza cardíaca [15] y cerebral [16] [17] [18] entre otras, y se imprimen en 3D tejidos de naturaleza hepática [19], muscular y ósea [20], piel [21], etc.

· Protésica: en (cuasi)exoprótesis destaca la verdaderamente impresionante destreza manual de i-limb quantum [22] [23] [24] [25]; en endoprótesis, se realizan los primeros implantes de vértebras [26], esternón y costillas [27] imprimidos en 3D.

· Robótica: en términos de dinámica, entre los robots cuadrúpedos destaca Cheetah, del MIT [28], y entre los bípedos ATLAS, de Boston Dynamics [29][30]. Es impresionante también la mano robótica biomimética desarrollada en la Universidad de Washington [31]. Por otro lado, siguen los avances en materia de androides y ginoides [32] [33] y en robótica evolutiva [34].

· Inteligencia artificial: victoria histórica de la inteligencia artificial para jugar al go de Google, AlphaGo, frente a Lee Sedol (considerado por muchos como el mejor jugador del mundo) [35]. Además, otras muchas aplicaciones de redes neuronales artificiales, especialmente en el contexto del deep learning (notablemente las redes neuronales convolucionales), van viendo la luz con resultados de considerable impacto [36] [37] [38] [39] [40]. Otras líneas de investigación, como la inteligencia en enjambre, siguen activas y dando frutos [41]. Inversiones millonarias no dejan de realizarse en investigación en inteligencia artificial (por ejemplo Open AI, de Elon Musk y otros, con una recaudación inicial de mil millones [42]).

· Vehículos inteligentes autónomos: además de reseñables avances [43], las compañías automovilísticas manifiestamente pretenden incorporar este tipo de tecnologías a sus vehículos [44] [45], e incluso empiezan a adaptarse leyes al respecto [46].

· Exploración espacial: la sonda New Horizons alcanza las inmediacones de Plutón [47] [48] [49] y Caronte [50] [51] tras un viaje de 9 años a través del sistema solar, proporcionándonos imágenes históricas. La sonda Dawn llega a Ceres [52] y ExoMars va rumbo al planeta rojo desde mediados de marzo [53]. Se prueban con éxito las primeras naves reutilizables, de la mano de Blue Origin [54] y SpaceX [55].

· Búsqueda de vida extraterrestre: Yuri Milner, junto con Stephen Hawking, anuncia las Breakthrough Initiatives [56], en las que invertirá 100 millones de dólares; China anuncia FAST [57], que será el mayor radiotelescopio hasta la fecha y tiene motivaciones principalmente astrobiológicas.

· Astrofísica: primera detección experimental de ondas gravitacionales [58], confirmándose una vez más la teoría general de la relatividad de Einstein y descubriéndose definitivamente los agujeros negros.

· Ciencia de materiales: primera observación directa de los fermiones de Weyl mediante el descubrimiento experimental de los aislantes topológicos que son semimetales de Weyl [59] [60] [61]. Se logra también fabricar estaneno [62] y borofeno [63], lo que amplía el elenco de materiales bidimensionales (grafeno, germaneno, siliceno… [64]).

· Impresión 3D: además de la impresión 3D de tejidos y prótesis, cabe destacar que la FDA ha aprobado el primer fármaco imprimido en 3D [65] para tratar la epilepsia.

· Medicina: destaca un paciente paralítico capaz de andar (a un ritmo razonable) mediante estimulación espinal no invasiva y un exoesqueleto robótico [66]. Aparte, hay diversos avances en relación al cáncer [67] [68] [69] [70] [71] [72], el Alzheimer [73] [74], la malaria [75], etc.

· Edición génica: el revolucionario sistema CRISPR/Cas [78] sigue generando resultados y recientemente se aprueba en Reino Unido su empleo para la modificación génica de embriones humanos (no destinados a desarrollarse [79]).

· Paleoantropología: descubrimiento del Homo naledi [80] [81].

Estos son solo unos representantes a mi juicio destacados (pero mi juicio es por ahora demasiado ingenuo y coyuntural) de entre toda una panoplia de sucesos y desarrollos de relevancia que han visto la luz en tiempos recientes. Incluso el escrutinio sistemático y semiexhaustivo de blogs y webs de actualidad científica y tecnológica no aporta más que una visión aproximada (panorámica y luminosa, sí, pero también caprichosa y parcial) del torrente de contenidos que proliferan incesantes en el seno de la esfera investigadora.

Existe en la actualidad una explosiva vorágine de innovaciones y descubrimientos que componen un auténtico mundo propio, para muchos del todo oculto, en el que la labranza continua de los campos del saber y del progreso reditúa toda una efervescencia de resultados, cada vez más sorprendentes, que abren el camino a un futuro disruptivo cuyo florecer ya es palpable hoy.

Referencias
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